Download the pdf Manuscript for the PhD defence Summary ( UK : DK ) Acknowledgements References

English Summary

A travelogue of 100 laptops

Investigating Development, Actor-Network Theory and One Laptop per Child

Back to thesis

Information technologies are intrinsic to all types of activity in the world's developed regions. But citizens in impoverished regions have limited, if any, contact with these technologies. At the same time, underfinanced educational systems struggle to prepare students for an increasingly globalised economy.

The American One Laptop per Child (OLPC) initiative seeks to remedy both these disparities through massive distribution of laptops meant for digital inclusion and education.

This thesis is the travelogue of 100 laptops from OLPC ending up at a small Nigerian school. I call this school Akila's school and the laptops Akila's laptops after a primary 5 student named Akila, who transferred to the school because of the laptops. The thesis is based on Actor-Network Theory (ANT) and a multi-sited, qualitative fieldwork conducted in both Denmark and Nigeria in the period 2009-2013.

The overall concern for the thesis is to investigate themes of technology and development through the laptops at Akila's school. On a backdrop of development history, post-colonial critique of development and observed re-inventions of technology during transfer the introduction translates this overall concern into five more specific agendas:

  1. From a critique of technological determinism in the debates over the digital divide, an agenda is to investigate the theories on which OLPC is based as well as their empirical agency.
  2. From a post-colonial critique of development as an asymmetric exercise of power, an agenda is to present ANT as metaphysics and vocabulary for development encounters.
  3. From the observation within transfer and diffusion theory that technology does not travel out of necessity, that it requires the hard work of transceivers to carry it along, an agenda is to investigate the process which got laptops to Akila's school.
  4. From an observed tendency of transfer participants to transform and re-invent what they carry along, an agenda is to investigate divergence and multiplicity in and around Akila's laptop.
  5. From problems with white elephants and unintended consequences in the history of technology transfer, an agenda is to investigate why the project at Akila's school has ended up in limbo.

These agendas are investigated through seven chapters.

The first chapter is an in-depth account of OLPC and the theories on which the organisation is based. OLPC aims at massive distribution of laptops to the world's impoverished children in order to leverage these along two dimensions. The first is inclusion in an increasingly globalised information order. This is presented through the work of OLPC chairman Nicholas Negroponte. The second is educational empowerment in relation to problem solving and critical thinking. This is presented through the works of Paulo Freire and Seymour Papert. OLPC is rich with debate over whether digital technology can truly empower the poor and marginalised and in which ways. The chapter introduces these debates and positions the thesis in relation to them. In the end, it is argued that while OLPC indeed is based on some problematic assumptions these may have helped the initiative gather support.

The second chapter describes ANT as vocabulary and ontology for the study of development encounters. It positions development within a symmetrical and irreducible metaphysics of actor-networks and contrasts this to Cartesian dualism and Marxist dialectics. On this backdrop, the chapter argues that development encounters proceed through translations in a drift of construction and composition, that they bring into being novel compositions rather than introducing already established ones. Finally, the criticisms of ANT is investigated as well as ANT's potential for being critical itself.

The third chapter describes methodology and associated philosophy of science. It describes the background for the thesis and how a multi-sited fieldwork was conducted in Denmark and Nigeria, who and how I interviewed, where I did observations, and so forth. It also argues that the thesis is actively performing a special kind of academic laptop different from the one in Nigeria and the one advertised by OLPC. That the study is valid only in recognising its hybrid origin and agency, and reliable only to the extend that it opens up new possibilities for those considering it.

The fourth chapter investigates the transfer of laptops to Akila's school. It describes how theories of technology transfer are known for a producer bias, which attributes movement to technological superiority, and lack of movement to social or cultural resistance. The bias furthermore suggests that invention is kept within a certain perimeter reducing those outside to the role of adopters or users. The chapter then proposes an alternative understanding of technology transfer based on the notion of translation. It investigates how the OLPC laptops moved from the assembly line in Taiwan to the school in Nigeria by way of a multitude of translations between OLPC, the digital divide, Danish researchers and missionaries, a Nigerian church and their school, Chinese solar panels and orbiting satellites. The argument being that all these movements constituted a process of becoming that not only got the laptops to Nigeria, but also made them what they are in the process.

The fifth chapter describes how the laptops at Akila's school ended up being multiple. One laptop is backing a pedagogical transformation, another is upholding discipline amongst students, there is one bridging the digital divide while providing IT-literacy, one is a Bible and yet another is used by children to play around and have fun. These are investigated as enactments made by the partially connected actor-networks of Danes, Nigerians, internet and Christianity. Enactments are not just social perspectives or interpretations, they are intimately part of the object, they run through the laptops and bring them into being. The argument being that Akila's laptop is, in the full ontological sense, more than one thing, it is multiple.

The sixth chapter investigates how the project, and with it the laptop, has ended up in a kind of impasse described as limbo. Limbo is an ontological instability of not only what the laptops are, but also what they may hope to become. Limbo is suggested to extend the ANT genesis with a mode of existence full of despair, frustration and unravelling translations. But also with defiance, metamorphosis and lines of flight. A genesis riddled with exodus. The chapter describes how laptops were difficult to use within the classroom situation, how teachers lost motivation, how the electrical installation became crippled and the internet too expensive, and how Danes lost faith that the project could develop Nigerian pedagogy. All these failing translations have caused the limbo. But there is also hope as lines of flight point to possible revival for the laptops as part of an afternoon cybercafé.

The seventh chapter is a reflection chapter. The chapter introduces Michel Foucault's concept of apparatus and its use in critiques of development. It then argues for an alternative reading of the apparatus as a multilinear tangle based on Gilles Deleuze and Foucault himself. Using this Deleuzian apparatus, the lines of Akila's laptop are identified and investigated for their role in the travelogue. These include rigid lines from the archive of technology in development, supple ones intersecting these at Akila's school, pedagogical ones in mutual opposition and some that marginalised the poorest children. In the end, the chapter turns critical in discussing why the investigated lines are problematic in relation to each other.

Finally, a short conclusion summarises important arguments and offer three insights to the field of practice: that transferring technology is to engage in multilinear encounters, that impacts are evasive and that moving technology is to engage in ontological politics.

Dansk Resumé

En rejseberetning om 100 computere

En undersøgelse af udvikling, aktør-netværks teori og One Laptop per Child

Back to thesis

Informationsteknologien har bredt sig til alle typer af aktivitet i verdens udviklede regioner. Men de, der bor i fattige og underudviklede regioner, har kun en begrænset berøringsflade til den teknologiske udvikling. Samtidigt må skolesystemerne i disse områder kæmpe for at forberede deres studerende på en stadigt mere globaliseret økonomi.

Den amerikanske organisation One Laptop per Child (OLPC) forsøger at udbedre disse skel ved massive uddelinger af bærbare computere beregnet på læring og uddannelse.

Denne afhandling er en rejseberetning over 100 bærbare computere fra OLPC, der endte på en lille skole i Nigeria. Jeg kalder denne skole for Akilas skole og de bærbare computere for Akilas bærbare efter en 5. klasses elev ved navn Akila, som skiftede skole netop på grund af computerne.

Afhandlingen er baseret på Aktør-Netværks Teori (ANT) og flerstedet kvalitativt feltarbejde i Danmark og Nigeria i perioden 2009 til 2013.

Det overordnede anliggende for afhandlingen er at undersøge temaer relateret til teknologi og udvikling gennem studiet af bærbare computere på Akilas skole.

I indledningen bliver dette overordnede anliggende til fem specifikke agendaer:

  1. Ud fra kritik af teknologisk determinisme hos initiativer som OLPC undersøges de teorier, hvorpå OLPC baserer sig samt hvilken empirisk agens, disse teorier har.
  2. Ud fra en post-kolonial kritik af udvikling undersøges ANT som metafysik og analytisk vokabular for analyse af udvikling.
  3. Ud fra en observation i transfer- og diffusionsteori om, at teknologi ikke udbredes ved nødvendighed undersøges den proces, som resulterede i at der nu befinder sig computere på Akilas skole.
  4. Eftersom deltagere i teknologioverførsel transformerer og genopfinder det de overfører, undersøges afvigelser og multiplicitet i og omkring Akilas computer.
  5. Ud fra problemer med hvide elefanter og utilsigtede konsekvenser i udviklingshistorien undersøges det hvorfor også projektet på Akilas skole er endt i limbo.

Disse agendaer undersøges i syv kapitler.

Det første kapitel indeholder en dybdegående undersøgelse af OLPC og de teorier, organisationen beror på. OLPC søger massiv fordeling af bærbare computere til verdens fattige børn i det håb, at børnene kan løftes på to områder: For det første; at de kan inkluderes i et stadigt mere globaliseret informationssamfund. Denne dimension undersøges gennem arbejder fra formanden for OLPC, Nicholas Negroponte. For det andet; at computere kan give et uddannelsesmæssigt løft. Denne dimension undersøges gennem arbejder af Paulo Freire og Seymour Papert. OLPC er centralt placeret i den principielle debat om, hvorvidt digitale teknologier kan skabe fornyet udvikling. Kapitlet introducerer positioner i denne debat og relaterer afhandlingen til disse. Afslutningsvist argumenteres der for, at selv om OLPC er baseret på problematiske antagelser, har disse hjulpet organisationen med at få omtale og finde støtte.

Det andet kapitel beskriver ANT som vokabular og ontologi for studiet af udviklingsmøder. Kapitlet positionerer udvikling i en symmetrisk og ikke-reducerbar metafysik og sætter denne i kontrast til cartesiansk dualisme og marxistisk dialektik. Fra dette udgangspunkt argumenteres der endvidere for, at udviklingsmøder forløber gennem translationer i en proces af konstruktion og komposition. At nye kompositioner etableres frem for at allerede eksisterende indføres. Afslutningsvis redegøres for den kritik, ANT har modtaget samt hvilket potentiale, ANT selv har for at være kritisk.

Det tredje kapitel beskriver metode og tilhørende videnskabsfilosofi. Kapitlet beskriver hvordan afhandlingen kom i stand samt det flerstedede feltarbejde, der ligger til grund for de fremsatte analyser. Det beskrives hvem der er interviewet, og med hvilke metoder, samt hvor og hvornår, der er foretaget deltager-observation. Der argumenteres endvidere for, at afhandlingen performer en særlig akademisk computer, som ikke nødvendigvis er identisk med Akilas computer; at afhandlingen derfor er metodisk valid, idet den anerkender sin egen agens og hybride oprindelse, samt at den er pålidelig i den udstrækning, at den åbner nye muligheder for de, der medtager den i deres praksis.

Det fjerde kapitel undersøger selve overførslen af computere til Akilas skole. Indledningsvist beskrives det, hvordan teorier om diffusion og overførsel har tendens til opfinder-bias, idet teknologisk udbredelse tildeles teknologisk overlegenhed, mens mangel på samme tildeles kulturel modstand. En anden konsekvens af biaset er, at opfindelse holdes inden for en bestemt perimeter. Al aktivitet derudover kan kun opfattes som brug eller brugertilpasning; ikke som opfindelse. Der foreslås derfor en tænkning af overførsel gennem begrebet translation og det undersøges, hvordan computerne fra OLPC kom til Nigeria gennem en serie af translationer mellem OLPC: det digital skel, danske forskere og -missionærer, en nigeriansk kirke og dens skole samt kinesiske solpaneler og satellit-internet. Argumentet er, at alle disse translationer ikke bare fik computere til Nigeria; men også skabte dem som særegne socio-materialle aktører i processen.

Det femte kapitel beskriver, hvordan computerne på Akilas skole endte med at være multiple. Én computer støtter en pædagogisk transformation, mens en anden fordrer disciplin blandt eleverne. Der er også én, der bygger bro over det digitale skel. En af computerne er en en bibel og endnu en er et spændende legetøj. Disse variationer undersøges som enactments, hvilket ikke er at forstå som perspektiver eller divergerende forståelser. Enactments er bogstaveligt talt det, der gør objekter: de løber gennem computeren og bringer den ind i væren. Argumentet er, at Akilas computer er, i den fulde ontologiske forståelse; heterogen og fordelt over disse enactments.

Det sjette kapitel undersøger, hvordan projektet i Nigeria, og dermed også Akilas computer, er faldet ind i et stadie af inaktivitet, hvad der beskrives som limbo. Limbo er ontologisk ustabilitet omkring ikke bare hvad de bærbare er; men også hvad de kan gøre sig håb om at blive. Limbo foreslås som en udvidelse af ANTs tilblivelsesvokabular med en eksistensmodus af fortvivlelse, frustration og optrævlende translationer. Et genesis fyldt med exodys. Kapitlet beskriver, hvordan computerne befandt sig dårligt i klasseværelset på Akilas skole, hvordan lærerne mistede motivation, at de elektriske installationer ikke længere fungerer, at internettet er for dyrt, og hvordan danskerne har svært ved at se projektet som udvikling. Alt sammen noget, der har bidraget til limbo. Men der er også håb. Flugtlinjer peger f.eks. mod, at projektet kan fungere som en netcafé om eftermiddagen.

Det syvende og sidste kapitel består i en refleksion. Kapitlet introducerer Michel Foucaults begreb apparatus og dets brug i kritiske studier af udvikling. Der argumenteres for en alternativ læsning af apparatuset baseret på Gilles Deleuze og Foucault selv. Dette alternative apparatus spores på Akilas skole, hvor der redegøres for linjer af forskellig natur. Der er rigide linjer fra udviklingshistorien; der er smidige linjer der krydser disse; der er rigide linjer om pædagogik i gensidig opposition; og for de fattigste børn er der marginaliserende linjer. Afslutningsvis kritiseres linjerne i Akilas projekt for at være problematiske i relation til hinanden.

Endelig opsummerer en kort konklusion væsentlige argumenter og skitserer tre indsigter for de, der ønsker at skabe social forandring gennem teknologi: at indføre teknologi er at begive sig ud i et multi-lineært møde, at den efterfølgende virkning må forventes at undvige det forestillede, og at et udviklingsmøde involverer ontologisk politik.

Back to thesis